La chute de Jeff Zucker à CNN : manquements éthiques et baisse des notes

L’hôte le mieux noté du réseau et son président ont été expulsés à la suite de manquements éthiques, d’une romance au bureau et d’une lettre d’un avocat pour « Jane Doe ».

Tard dans la journée du 30 novembre, Jeff Zucker, le président de CNN Worldwide, a convoqué son présentateur vedette et ami, Chris Cuomo, à une réunion dans le gratte-ciel du réseau surplombant la rivière Hudson.

M. Zucker a été rejoint par le directeur du marketing du réseau – et son partenaire romantique secret – Allison Gollust. Ils devaient délivrer un message délicat.

M. Zucker a déclaré à M. Cuomo que CNN le suspendait en raison de ses interactions contraires à l’éthique avec son frère, le gouverneur de New York. M. Cuomo a été choqué et a proposé de démissionner. M. Zucker a rétorqué que l’ancre pourrait être en mesure de revenir à un moment donné, selon des personnes au courant de la conversation.

M. Cuomo s’est senti rassuré. Lui et M. Zucker étaient des confidents, leurs fortunes étaient liées. M. Cuomo n’a pas pris la peine de consulter un avocat.

À peine 24 heures plus tard, une lettre est arrivée à CNN. Il provenait d’un avocat représentant une femme qui avait travaillé avec M. Cuomo des années plus tôt chez ABC News. Elle a dit qu’il l’avait agressée sexuellement et que, dans le feu du mouvement #MeToo, M. Cuomo avait tenté de la faire taire en organisant un segment CNN flatteur sur son employeur de l’époque.

La lettre le décrivait comme un « abus de pouvoir à CNN pour tenter de faire taire mon client ».

Alors qu’un porte-parole de M. Cuomo a nié les allégations de la lettre, cela a déclenché une chaîne d’événements qui allait rapidement bouleverser l’un des réseaux d’information les plus puissants au monde.

À la fin de la semaine, M. Zucker avait licencié M. Cuomo, lui disant qu’un battement de tambour de scandales était devenu «trop pour nous».

Deux mois plus tard, M. Zucker a été contraint de démissionner. Mardi, CNN a annoncé que Mme Gollus quittait également le réseau.

Publiquement, M. Zucker a blâmé le fait de ne pas avoir divulgué sa relation avec Mme Gollus. Mais d’autres forces avaient préparé le terrain pour sa chute.

CNN avait dérapé à la troisième place dans les cotes d’écoute des nouvelles du câble. Un investisseur clé avait critiqué la programmation opiniâtre et axée sur la personnalité du réseau. M. Zucker s’était heurté à un haut dirigeant de la société mère de CNN. Et il s’était fait de puissants ennemis de M. Cuomo et de son frère, l’ancien gouverneur de New York.

Au moment de l’éviction de M. Cuomo, le cabinet d’avocats qui avait été engagé pour enquêter sur son comportement s’était tourné vers M. Zucker et sa gestion d’un réseau où son intimité avec des sources et des employés avait été à la fois sa carte de visite et celle d’Achille. talon.

Le départ brutal de M. Zucker a plongé l’avenir de CNN dans le chaos, tout comme il était sur le point d’introduire un service de streaming très attendu et de passer sous la nouvelle propriété de l’entreprise.

M. Cuomo espère extraire des dizaines de millions de dollars de CNN. Les ancres vedettes se révoltent. Les employés se demandent si, sans M. Zucker à la barre, les futurs propriétaires du réseau chez Discovery Inc. changeront fondamentalement les opérations d’information tentaculaires de CNN.

Peu de temps après la publication de cet article en ligne, Jason Kilar, le directeur général de la société mère de CNN, WarnerMedia, a annoncé la démission de Mme Gollus. Dans une note de service mardi soir, il a écrit qu’une enquête interne « a révélé des violations des politiques de l’entreprise », y compris les normes et pratiques d’information de CNN, par M. Cuomo, M. Zucker et Mme Gollus. « Je me rends compte que cette nouvelle est troublante, décevante et, franchement, douloureuse à lire », a écrit M. Kilar.

Risa Heller, porte-parole de M. Zucker, a déclaré: « Jeff n’a jamais été au courant de toute l’étendue de ce que Chris Cuomo faisait pour son frère, c’est pourquoi Chris a été licencié. »

Steven Goldberg, porte-parole de Chris Cuomo, a déclaré: «M. Cuomo se sentait très proche personnellement et professionnellement de M. Zucker, ce qui fait partie de ce qui rend cela si difficile et blessant.

Dans un communiqué publié mardi soir, Mme Gollust a déclaré : « La déclaration de WarnerMedia ce soir est une tentative de représailles contre moi et de changer le récit des médias à la suite de leur gestion désastreuse des deux dernières semaines. Il est profondément décevant qu’après avoir passé les neuf dernières années à défendre et à faire respecter les normes d’intégrité journalistique les plus élevées de CNN, je sois traité de cette façon à mon départ.

Mme Heller n’a pas fait de commentaire immédiat sur la note de service de M. Kilar. M. Goldberg a refusé de commenter.

Plus de 30 personnes familières avec le récent tumulte – y compris la femme au nom de laquelle la lettre a été écrite à CNN – ont décrit les événements et les violations éthiques qui ont conduit à un effondrement du leadership au «nom le plus fiable dans les nouvelles».

Un Clambake des Hamptons

Un Clambake des Hamptons

Les liens entre M. Zucker, Mme Gollust et M. A voir aussi : Le présentateur de Fox, Chris Wallace, fait sa propre nouvelle avec son passage à CNN. Cuomo – ainsi qu’Andrew Cuomo, qui a démissionné de son poste de gouverneur en août dernier – étaient profonds.

M. Zucker avait rencontré Mme Gollus à NBC, alors qu’elle était une jeune publiciste pour l’émission « Today » et qu’il en était le producteur exécutif de 26 ans. Alors qu’il gravit les échelons, devenant finalement le directeur général de NBCUniversal, le couple a continué à travailler en étroite collaboration. Mme Gollus a même déménagé sa famille à l’étage au-dessus de celui de M. Zucker dans un immeuble de l’Upper East Side.

Puis, en 2011, la nouvelle société mère de NBC a forcé M. Zucker à partir.

À cette époque, le Gouverneur Cuomo prévoyait d’organiser une fête d’anniversaire pour sa petite amie, l’impresario de style de vie Sandra Lee. Il a demandé à Mme Lee de recommander quelqu’un pour organiser l’événement. Elle a suggéré Mme Gollus.

La fête qui en a résulté – un clambake sur une plage des Hamptons – a été un succès si retentissant que M. Cuomo a décidé que Mme Gollus devrait travailler pour lui. En 2012, elle devient directrice de la communication du gouverneur.

Quelques mois plus tard, en janvier 2013, CNN a embauché M. Zucker. Le mois suivant, Mme Gollus a quitté M. Cuomo et Albany et a rejoint son ancien patron en tant que responsable des communications du réseau.

Suivre un Playbook

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CNN était en difficulté. Autrefois leader de l’information 24h/24 et 7j/7, ses audiences avaient chuté, sa programmation considérée comme obsolète. Voir l’article : Aux États-Unis, plus de 20 personnes ont été testées positives pour l’omicron. Voici ce que nous savons sur les cas à ce jour. La mission de M. Zucker était de rajeunir le réseau.

À NBC, il avait transformé l’émission moribonde « Today » en adoptant des nouvelles de bien-être et en nourrissant des stars comme Katie Couric. D’autres triomphes ont suivi pour M. Zucker, alors que des émissions comme « The Apprentice » et « Fear Factor » ont été des succès auprès des téléspectateurs et ont contribué à élever Donald J. Trump et Joe Rogan au rang de pierres de touche culturelles.

À CNN, l’une des premières créations de M. Zucker était une émission matinale entraînante intitulée « New Day ». Pour co-animer l’émission, M. Zucker a recruté Chris Cuomo, un correspondant d’ABC News qui avait brillé dans les reportages sur les zones de guerre et de catastrophe.

Quelques mois après son arrivée, M. Cuomo a commencé à repousser les limites éthiques.

En décembre 2013, il a interviewé le Gouverneur Cuomo au sujet d’un accident de train dans le Bronx. Les critiques des médias ont objecté qu’il était impossible pour quelqu’un de rendre compte de manière impartiale de son frère ou de sa sœur.

Par la suite, M. Zucker a interdit à Chris d’interviewer ou de couvrir Andrew.

« New Day » a été un succès modeste. Mais M. Cuomo se polarisait. Certains collègues ont dit qu’il pouvait passer du charme à l’intimidation en un éclair. Plus d’une fois, il a envoyé des e-mails et des SMS que ses collègues considéraient comme grossiers et même menaçants.

Pourtant, M. Zucker était loyal. En 2018, il a décerné à M. Cuomo son propre spectacle dans le très convoité 21 h. machine à sous, en concurrence avec des stars comme Rachel Maddow sur MSNBC et Sean Hannity sur Fox News.

Le style combatif de M. Cuomo en a fait un fleuret idéal à l’antenne pour le président Trump. « Cuomo Prime Time » est rapidement devenu l’émission la mieux notée de CNN. Le succès n’a fait que renforcer le lien de M. Cuomo avec M. Zucker.

Après que M. Zucker ait subi une opération cardiaque en 2018, lui et M. Cuomo ont passé des heures à parler lors de longues promenades dans Central Park.

M. Zucker a rapidement signé un contrat pluriannuel qui rapportait à M. Cuomo plus de 6 millions de dollars par an.

Un œil pour le spectacle

Un œil pour le spectacle

Le début de la pandémie a alimenté les instincts hypercompétitifs de M. Zucker, affichés depuis ses jours en tant que champion de tennis au lycée. Sur le même sujet : Pandémie de coronavirus du 18 janvier 2022 et nouvelles sur les variantes d’Omicron. Pendant les années Trump, il avait conduit CNN à des notes record et à environ 1 milliard de dollars de bénéfices annuels.

Maintenant, dans les frères Cuomo, il a vu une opportunité singulière.

Le Gouverneur Cuomo avait un moment. Ses briefings télévisés étaient calmes et remplis de données, un contraste frappant avec les déclarations souvent déroutantes de l’administration Trump. On parlait de sa candidature à la présidence.

Puis Chris Cuomo a contracté Covid. Il s’est mis en quarantaine et a diffusé depuis le sous-sol de sa maison de 6 000 pieds carrés à East Hampton, New York. Ses notes ont grimpé en flèche.

Avec son sens du spectacle, M. Zucker a levé l’interdiction faite à Chris Cuomo d’interviewer son frère. À partir d’avril 2020, les Cuomo ont ruminé à l’antenne sur la façon dont le virus avait perturbé la société et leur vie.

M. Zucker a adoré. « Authenticité, relativité et vulnérabilité – c’est ce que les frères Cuomo nous offrent en ce moment », a-t-il déclaré au New York Times en avril 2020.

Mais leur liaison à l’antenne avait l’air moins charmante après que le Washington Post a rapporté que le gouverneur Cuomo avait aidé son frère à obtenir un accès préférentiel aux rares tests Covid, avec des soldats de l’État escortant ses prélèvements nasaux jusqu’à un laboratoire.

CNN a défendu son ancre, affirmant qu’il s’était « tourné vers tous ceux qu’il pouvait pour obtenir des conseils et de l’aide, comme le ferait n’importe quel être humain ».

Regarder avec incrédulité

Regarder avec incrédulité

Un soir de mars 2021, Chris Cuomo a fait une remarque à la télévision en direct qui a contribué à précipiter sa chute – et finalement celle de M. Zucker.

Le procureur général de New York venait d’annoncer que son bureau enquêtait sur des allégations de harcèlement sexuel contre Andrew Cuomo.

Avec le gouverneur en difficulté, M. Zucker a réimposé l’interdiction à Chris Cuomo de le couvrir. Alors que M. Cuomo expliquait à ses téléspectateurs qu’il s’éloignerait de l’histoire, il a regardé la caméra et a dénoncé le harcèlement sexuel.

« Je me suis toujours soucié de ces questions et profondément », a-t-il déclaré.

La femme qui avait travaillé avec lui à ABC News le regarda avec incrédulité.

Elle a déclaré dans une interview au Times qu’elle était hantée par les similitudes entre son expérience et celles des accusateurs du gouverneur. Elle voulait protéger d’autres femmes mais ne voulait pas rendre public, craignant des représailles et la perte de sa vie privée.

Bientôt, cependant, elle engagerait un avocat.

Un trajet avec chauffeur

Un trajet avec chauffeur

L’ascension du gouverneur avait alimenté celle de son frère. Maintenant, alors que la position d’Andrew Cuomo se détériorait, celle de Chris aussi.

En mai 2021, le Washington Post a rapporté que Chris Cuomo avait conseillé le personnel du gouverneur sur la façon de repousser le scandale du harcèlement. CNN – dont la société mère venait d’annoncer son intention de fusionner le réseau avec Discovery – a déclaré que les conversations étaient « inappropriées » mais ne l’a pas discipliné.

Certains employés de CNN étaient consternés. Un présentateur, Jake Tapper, a déclaré au Times que M. Cuomo « nous a mis dans une mauvaise passe ».

Puis, le 3 août, la procureure générale de New York, Letitia James, a publié un rapport accablant sur le harcèlement sexuel d’Andrew Cuomo. La nouvelle a été couverte toute la journée sur CNN – jusqu’à 21 heures, lorsque Chris Cuomo est entré en ondes.

Il n’a pas mentionné le scandale.

Une semaine plus tard, le gouverneur a démissionné.

Des plaintes ont rapidement commencé à faire surface à propos du jeune M. Cuomo.

Shelley Ross, responsable de longue date des informations télévisées et ancien patron de M. Cuomo à ABC, a écrit dans un article d’opinion du Times en septembre que M. Cuomo l’avait pelotée lors d’une fête en 2005. (M. Cuomo s’est excusé.)

À peu près au même moment, le New York Post a rapporté que l’ancienne productrice de M. Cuomo, Melanie Buck, avait demandé à être retirée de « Cuomo Prime Time » parce qu’elle trouvait sa conduite menaçante.

Les dirigeants de CNN se sont inquiétés. Ils ont demandé au cabinet d’avocats de longue date du réseau, Cravath Swaine & Moore, pour se pencher sur la question, selon une personne proche de l’enquête.

Fin novembre, le bureau de Mme James a publié une nouvelle série d’e-mails et de SMS révélant comment Chris Cuomo avait collecté des informations sur les articles à venir sur son frère et tenté de saper la crédibilité de l’un des accusateurs de son frère.

Le lendemain, le 30 novembre, M. Cuomo a été conduit au siège de CNN à Manhattan pour esquisser l’émission de la soirée. M. Zucker lui a demandé de venir à une réunion.

Le président du réseau avait passé des années aux côtés de son ancre. Maintenant, sentant que M. Cuomo l’avait induit en erreur, M. Zucker perdait patience. Il avait initialement prévu de licencier M. Cuomo, avant de décider d’attendre.

M. Zucker a essayé d’être diplomatique en annonçant la suspension de M. Cuomo. Il a suggéré qu’il y avait une chance qu’il puisse revenir après que l’enquête du réseau ait suivi son cours, selon des personnes familières avec la conversation.

CNN est retourné à Cravath et a demandé à l’entreprise d’examiner les nouvelles informations sur les interactions entre les frères Cuomo.

Le lendemain matin, le 1er décembre, le journaliste de CNN, Brian Stelter, a déclaré à l’antenne que M. Cuomo pourrait « être de retour en janvier ».

Une rencontre de bureau

Cette nuit-là, la lettre fatidique est arrivée à CNN. Il provenait de Debra S. Katz, une éminente avocate spécialiste du harcèlement sexuel, et était adressé à David Vigilante, avocat général de CNN.

La lettre était au nom de la femme qui avait travaillé avec M. Cuomo à ABC News.

Il a relayé une histoire qui avait commencé en 2011 lorsque la femme, surnommée Jane Doe, était une jeune employée temporaire d’ABC espérant un emploi à temps plein. Un jour, après que M. Cuomo, un présentateur, lui ait offert des conseils de carrière, il l’a invitée à déjeuner dans son bureau, selon la lettre, des entretiens avec la femme et des courriels entre elle et M. Cuomo.

Quand elle est arrivée, il n’y avait pas de nourriture. Au lieu de cela, M. Cuomo l’a harcelée pour avoir des relations sexuelles et, après avoir refusé, il l’a agressée, a-t-elle déclaré. Elle a couru hors de la chambre.

Plus tard dans la journée, la femme, qui cherchait toujours un emploi, a tenté d’arranger les choses en écrivant des courriels amicaux à M. Cuomo.

Le Times a interrogé cinq amis et anciens collègues qui ont déclaré que la femme leur avait dit que M. Cuomo avait fait des demandes sexuelles importunes. Elle a dit que ce n’est que l’année dernière qu’elle a commencé à dire aux gens que M. Cuomo l’avait également agressée, ce qu’elle n’avait pas divulgué auparavant parce que c’était privé et douloureux.

La rencontre dans le bureau de M. Cuomo à ABC n’était pas la fin de son histoire.

La lettre de Mme Katz indiquait qu’au plus fort du soulèvement #MeToo, après que des personnalités de la télévision comme Charlie Rose et Matt Lauer aient été abattues par des allégations d’inconduite, M. Cuomo a contacté la femme, apparemment à l’improviste.

M. Cuomo a proposé d’organiser un segment CNN sur l’entreprise où elle travaillait en relations publiques. La femme a tenté d’éviter tout contact avec M. Cuomo, mais CNN a finalement diffusé un segment de toute façon.

« Après des années sans aucune communication de fond de la part de M. Cuomo, Mme Doe soupçonnait qu’il était préoccupé par le fait qu’elle présente publiquement ses allégations et voulait utiliser le segment proposé comme une opportunité pour » tester les eaux « et la décourager de continuer. le dossier de son inconduite sexuelle », a écrit Mme Katz.

Le Times a passé en revue les messages de M. Cuomo à la femme et au segment et a parlé avec son patron à l’époque. Son patron a déclaré qu’après la diffusion du segment, la femme avait partagé certains des détails de la rencontre et de la sensibilisation ultérieure de M. Cuomo.

Mme Katz a déclaré que la femme, qui a été « profondément traumatisée », ne veut pas devenir « un pion dans une guerre intestine entre Zucker, Chris Cuomo et CNN » et ne dira rien de plus. Elle « mérite et demande la confidentialité », a déclaré Mme Katz.

Un signal clair

Le vendredi 3 décembre, deux jours après l’envoi de la lettre par Mme Katz, elle et un avocat de CNN ont prévu qu’elle remette des preuves pour étayer les affirmations de la femme.

Avant même que cela ne se produise, M. Zucker a renvoyé M. Cuomo le lendemain après-midi.

Du point de vue de M. Cuomo, M. Zucker l’avait licencié sans procédure régulière, craignant que les allégations de la femme n’apparaissent dans les médias, selon une personne familière avec sa pensée.

M. Goldberg, le porte-parole de M. Cuomo, a déclaré que les allégations contenues dans la lettre de Mme Katz « sont fausses. Il n’a jamais été interrogé sur les allégations avant d’être licencié ou d’avoir la possibilité de répondre. Il a refusé d’élaborer.

Le lendemain de son licenciement, M. Cuomo a embauché Bryan Freedman, un plaideur hollywoodien connu pour ses tactiques de négociation difficiles et pour avoir obtenu des règlements de plusieurs millions de dollars pour les stars de la télévision lésées. (Dans le cas de M. Cuomo, il prévoyait de demander l’argent dû en vertu du contrat de l’ancre et une compensation pour les pertes de revenus futures.)

Le 5 décembre, M. Freedman a envoyé une lettre à CNN exigeant que le réseau conserve tous les documents liés à toute transaction entre un employé de CNN et toute personne du bureau du gouverneur.

C’était un signal clair qu’un élément clé de la défense de M. Cuomo serait que M. Zucker et d’autres à CNN avaient agi de la même manière que M. Cuomo en communiquant avec le gouverneur, sans aucune répercussion.

Les gens du camp de M. Cuomo ont rapidement commencé à chuchoter aux journalistes que M. Zucker avait entraîné le Gouverneur Cuomo sur la façon d’utiliser ses briefings télévisés pour poursuivre M. Trump.

Mme Heller, la porte-parole de M. Zucker, a déclaré qu’il n’avait parlé au gouverneur que d’apparaître sur CNN. « Il n’a jamais donné de conseils à Andrew Cuomo », a-t-elle déclaré.

Bientôt, un article est apparu sur le site de potins Radar. Il a affirmé que M. Zucker et Mme Gollus avaient été engagés dans une relation amoureuse de plusieurs années. La carrière du président de CNN était sur le point de s’effondrer.

Sauter une « mairie »

M. Zucker a commandé la loyauté des ancres vedettes, et il avait gagné le respect de nombreux journalistes de CNN pour avoir tenu tête à M. Trump, qui a attaqué à plusieurs reprises le réseau.

Mais à la fin de l’année dernière, sa position auprès de ses supérieurs avait vacillé. La situation laide avec M. Cuomo n’était que le dernier coup.

Mi-novembre, John Malone, un des principaux actionnaires de Discovery, est apparu sur CNBC. « J’aimerais voir CNN revenir au type de journalisme avec lequel il a commencé et avoir des journalistes, ce qui serait unique et rafraîchissant », a déclaré M. Malone.

La barbe a soulevé des questions quant à savoir si les futurs propriétaires du réseau chercheraient des changements éditoriaux majeurs.

De plus, les notes du réseau étaient en baisse. Et M. Zucker avait une relation tendue avec M. Kilar, le directeur général de WarnerMedia.

En août 2020, M. Kilar a annoncé des modifications de la structure d’entreprise de CNN sans consulter M. Zucker. Quelques jours plus tard, M. Zucker était visiblement absent d’une réunion virtuelle de « mairie » organisée par M. Kilar.

Au lieu de cela, le président de CNN a assisté à une fête du 50e anniversaire de Chris Cuomo dans les Hamptons, selon deux personnes proches du dossier.

‘J’avais tort’

Début janvier, l’enquête de Cravath avançait et la teneur de ses questions avait commencé à changer.

Ce qui avait commencé par se concentrer sur le comportement de M. Cuomo se transformait en un regard plus large sur la manipulation de l’ancre par M. Zucker et ses interactions avec les Cuomo.

Entre autres choses, les avocats ont demandé aux employés de CNN comment M. Zucker avait géré la suspension et le licenciement de M. Cuomo, ce qu’il savait des interactions de Chris Cuomo avec son frère – et si des employés étaient au courant des communications entre M. Zucker et Andrew Cuomo.

Lorsque les avocats ont interrogé M. Zucker et Mme Gollus, ils ont posé des questions sur leur romance. M. Zucker leur a dit que la relation était devenue sexuelle pendant la pandémie.

M. Zucker ne l’a divulgué à personne dans les ressources humaines ou à ses supérieurs chez WarnerMedia, y compris M. Kilar.

L’affaire violait le code de conduite de l’entreprise, qui interdisait aux employés de superviser toute personne avec laquelle ils avaient une relation personnelle.

Le lundi 31 janvier, M. Zucker était absent de son rôle habituel à la tête de la réunion d’information quotidienne de CNN à 9 heures. Il ne s’est pas présenté non plus le mardi ou le mercredi matin.

Mercredi à 11 heures, M. Zucker a envoyé un e-mail au personnel de CNN avec des nouvelles choquantes : il démissionnait.

M. Zucker a déclaré qu’il partait parce qu’il n’avait pas révélé la relation amoureuse au début. « J’avais tort », écrit-il.

M. Kilar avait approché M. Zucker quelques jours plus tôt, peu après avoir été interrogé par les avocats de Cravath, et lui avait dit qu’il devait partir. M. Zucker a demandé à rester jusqu’à ce que la fusion de Discovery soit terminée dans quelques mois.

Ben Smith a contribué au reportage. Sheelagh McNeill et Susan Beachy ont contribué à la recherche.